Long Valley

La caldera de Long Valley es una gran depresión al Este de California junto a la conocida Mammoth Mountain. Tiene unas dimensiones colosales y se halla entre las calderas más grandes de la Tierra con unos 32 Km. de largo, 18 Km. de ancho y 910 metros de profundidad.

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La gran erupción que formó esta caldera se produjo según estudios hace aproximadamente unos 760.000 años cuando liberó una cantidad gigantesca de ceniza caliente que al enfriarse formó la toba obispo, un tipo de toba muy común en toda la zona. La erupción liberó tanto material que vació la cámara de magma provocando en colapso de la caldera.

Este colapso llevó a una erupción secundaria, más colosal aún que la primera, lanzando nubes piroclásticas que asolaron y enterraron bajo sus cenizas miles de kilómetros cuadrados. Fué tan grande la expulsión de material que gran parte del Oeste de los Estados Unidos quedaron cubiertos por su ceniza.

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La Caldera tiene forma de cuenco gigante abierta hacia el sureste y rodeada de montañas, siendo más altas en su parte occidental. En su centro hay una elevación de entre 2000 y 2600 metros que conforman el domo del volcán que va elevándose lentamente por el empuje del magma.

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Una de las montañas más famosas de la Caldera está en el suroeste, la Mammoth Mountain, que es un complejo de domos de lava formados por una serie de erupciones en un período que abarcan de entre 57.000 y 110.000 años atrás.

Hoy en día es uno de los destinos turísticos más visitados de la zona por sus fantásticas pistas de ski.

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También famosos son los cráteres Mono-Inyo que van casi desde el centro de la caldera hacia el noroeste sobre un estrecho sistema de falla que sobrepasa el borde occidental de la Caldera y llegan hasta el Lago Mono. Hicieron erupción desde hace 40.000 años hasta hace casi 600 pero de una fuente de magma separada de la original de la Caldera.

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Las causas sobre la zona volcánica de la zona son todavía producto de numerosos estudios ya que no presenta una zona de subducción tectónica ni tampoco de un punto caliente como puede ser Yellowstone o Hawai. Por lo que se sabe hasta ahora se comenzó a formar hace varios millones de años y sólo hace 3,1 y 2,5 millones de años fue cuando comenzó a concentrarse la actividad volcánica en la inmediaciones de la actual Caldera de Long Valley. En ese momento cerca de 3.900 Km. cuadrados fueron cubiertos por la lava. Todos esos volcanes riolíticos menos uno fueron destruidos por la gran erupción hace 760.000 años que liberó nada más y nada menos 600 Km cúbicos de material sólo en el interior de la Caldera. El volcán que se salvó de la erupción fue Glass Mountain, un volcán con 1 ó 2 millones de años de antigüedad hecho principalmente de obsidiana ( de ahí su nombre : Montaña de Cristal ).

En el interior de la Caldera hay actividad hidrotérmica incluyendo aguas termales y fumarolas. Curiosamente estas aguas termales se suelen concentrar en la parte oriental de la Caldera mientras que las fumarolas lo hacen en su parte occidental.

La zona tiene una zona de natación y baños termales muy conocida llamada Hot Creek pero después de que más de una docena de personas hayan muerto se cerró al baño en 1960 y todavía no es seguro que se pueda volver a abrir ya que en las pozas de agua ya caliente se producían explosiones de agua sobrecalentada con resultados fatales para los bañistas.

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¿ Y cómo esta en la actualidad el sistema de Long Valley ?

Bueno, quizás el último hecho significativo fue en 1980 cuando una serie de terremotos de hasta 4 grados en la Escala de Richter en el Sur de la Caldera provocaron una ascenso de la cúpula del suelo unos 25 cm.

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Todo este material expulsado cubrió la zona de los alrededores bajo cientos de metros de profundidad.

Los flujos piroclásticos se trasladaron en varias direcciones. Uno de ellos hacia el Sur, otro hacia el Oeste pasando sobre Sierra Nevada. Con todo ello, otros 300 Km cúbicos de material voló hasta 40 km. de la Caldera donde los vientos lo depositaron en lugares tan lejanos como Nebraska y Kansas. Sin embargo, mucho de este material volvió a caer sobre la propia Caldera llenando sus 3,2 Km. de profundidad hasta dejarla como a dia de hoy con sus 910 metros de profundidad máxima.

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Un último estudio sugiere que la lava del reservorio bajo la Caldera se ha cristalizado en gran parte por lo que en principio queda casi descartado erupciones de gran magnitud en el fututo.

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